El pangolí

Una característica dels mamífers és que tenen el cos cobert de pèl i no de plomes, com els ocells ni d’escames com els rèptils. Per mantenir la temperatura corporal les plomes són el sistema més eficient, però no ens queixarem de l’eficàcia del pèl. Els animals molt grans, com elefants, rinoceronts o hipopòtams, tenen molt poc pèl, ja que la seva mida fa que les pèrdues de calor siguin molt petites. Altres, com els humans, n’hem perdut la major part, però encara en mantenim una mica.

Però no hi ha regla sense la seva excepció, i en el cas dels mamífers, tenim un grup que no tenen la pell coberta de pèl sinó d’escames. Es tracta dels pangolins. Uns curiosos animals que s’alimenten de formigues i tèrmits i que han esdevingut sobtadament famosos en sospitar-se que són l’hoste intermedi del coronavirus entre els ratpenats i els humans.

Les escames dels pangolins estan fetes de queratina, el material que els mamífers fem servir habitualment per generar estructures dures a la pell, com les nostres ungles o les banyes dels rinoceronts.  Quan hi ha perill, els pangolins s’enrotllen agafant forma de bola i confien en la resistència de les escames que el cobreixen de dalt a baix.

Aparentment podrien semblar emparentats amb un altre tipus de mamífers cuirassats, els armadillos. Aquests, però tenen pel i les plaques que els cobreixen estan fetes d’os. Per això es classifiquen en famílies diferents. En realitat els pangolins s’assemblarien més als óssos formiguers que no pas als armadillos.

De pangolins n’hi ha vuit espècies vives, encara que molt amenaçades, i repartides per tot el món. Per Àsia es menja la seva carn i les escames es fan servir en la medicina tradicional. Per això, encara que teòricament protegits, els pangolins estan sotmesos a una forta pressió de caça i comerç il·legal.

Pel que fa al virus, ja se sabia que els pangolins eren un reservori de diferents virus. De fet, gairebé tots els animals tenen la seva fauna vírica particular. En el cas dels pangolins, els virus Sendai i els coronavirus eren dels més abundants. Ara les anàlisis han mostrat una coincidència altíssima entre el coronavirus causant de la recentment batejada Covid-19 (per COronaVIrus Disease-19) i un de detectat en mostres de pangolins del mercat de Wuhan.

Això encara està per confirmar, ja que no està clar quina mena de mostres han fet servir ni d’on les van obtenir exactament, però ja se sospitava que entre el ratpenat, que probablement és l’hoste original i els humans, el virus va passar per un animal intermedi.

En tot cas, els pobres pangolins no en tenen cap culpa que els humans els capturem, els amunteguem en gàbies per portar-los a mercats on seran sacrificats per la seva carn o les seves escates, però donant temps a entrar en contacte amb grapats d’altres animals de manera que puguin compartir tota mena de virus entre ells.

One thought on “El pangolí

Deixa un comentari

L'adreça electrònica no es publicarà. Els camps necessaris estan marcats amb *